Sihanoukville: van een paradijselijke badplaats naar een Chinese enclave

Sihanoukville: van een paradijselijke badplaats naar een Chinese enclave
Chinese investeerders slaan toe in Sihanoukville

Ooit was Sihanoukville een slaperige kustplaats in Zuid-Cambodja. Waar de stranden bekend stonden om hun rustige, gezellige, soms een beetje louche sfeer. Met leuke guesthouses, barretjes en restaurantjes. Een ‘paradijs’ voor rustzoekers. Populair bij gezinnen, individuele reizigers en backpackers. Nu is het een Chinese enclave.

Het ‘paradijs’ is verloren gegaan en het eens zo rustige stadshart is onherkenbaar getransformeerd. Het is nu een enclave voor Chinese investeerders met door Chinezen gerunde en geëxploiteerde hotels, appartemententorens, restaurants en casino’s. Chinatowns versierd met neonreclames in het Mandarijn hebben de plaats hebben ingenomen van Khmer- en Engelstalige tekens.

Chinese onderdanen

De omvang en samenstelling van toeristen is ook veranderd in deze ontwikkelingen. Het toerisme nam tussen 2012 en 2017 met meer dan 700 procent toe, waarbij Chinese toeristen goed zijn voor een derde van de 6,2 miljoen bezoekers die Cambodja vorig jaar ontving. Chinese onderdanen maken ongeveer 90 procent van de expatpopulatie in Sihanoukville uit. Veel westerse toeristen en expats vermijden de stad of ontvluchten hun woonplaats. Zo is Otres beach geheel verpest, ook al waren er vergeefse pogingen de werkzaamheden te stoppen.

Aanloophaven Sihanoukville

Bouwwerkzaamheden op Otres Beach

Sihanoukville is de eerste aanloophaven van een enorm infrastructuurprogramma van China. Het gebied in en rond het voormalige Kampong Som ontving 4,2 miljard dollar aan Chinese investeringen voor energiecentrales en offshore olie-operaties. En heeft daarmee de eerste aanzet gegeven om de rest van het land in de uitverkoop te doen. Met de krachtige steun van premier Hun Sen gaan deze ambities verder landinwaarts het koninkrijk in. Dit omvat de financiering voor nieuwe snelwegen, nationale wegen, energiecentrales, luchthavens en speciale economische zones (SEZ’s) gewijd aan technologische innovaties. Het leger krijgt 100 miljoen dollars om te moderniseren.

Zowel in het buitenland als in Cambodja zelf wordt door organisaties, ngo’s, politici, regeringen, de VS, de EU en de burgers zelf, gewaarschuwd voor deze massale toestroom van Chinese investeringen, leningen en hulp. Een ander woord voor een Chinese diplomatie van schulden. Een leningsmodel gekenmerkt door ondoorzichtige contracten, exorbitante rentetarieven, roofzuchtige kredietpraktijken en corrupte deals. China heeft met zijn agressieve buitenlandbeleid al meerdere kleinere landen de schulden ingejaagd, waarbij staten hun soevereiniteit dreigen te verliezen.

Marinebasis

Vorige maand is de aanleg begonnen van de ‘China Road and Bridge’ de eerste snelweg van het land. Een vierbaansweg ter waarde van twee miljard US-dollar die Sihanoukville en Phnom Penh met elkaar verbindt. Er gaan ook geruchten dat China van plan is een marinebasis op te zetten in de Zuid-Chinese Zee. Een strategisch gebied dat al lange tijd een kwestie is van geschil tussen China en sommige ASEAN-lidstaten.

De Chinese financiële instroom is vaak ‘gesloten’, waarbij de (lokale) Cambodjanen geen rol in hebben. Chinese bedrijven doen zaken met andere Chinese bedrijven, die vervolgens Chinese werknemers aantrekken. Chinese toeristen, die vaak in groepen reizen, worden gefaciliteerd door Chinese toeristenbureaus, ze verblijven in Chinese hotels en eten in Chinese restaurants. De ‘Chinaficatie’ van Sihanoukville wakkert steeds meer wrok aan, omdat steeds meer Cambodjanen worden ingeruild voor Chinese arbeiders om aan de groeiende vraag te voldoen. Koning Sihanouk zou zich omdraaien in zijn graf als hij niet gecremeerd was.

Illegale handel

Met de gestage instroom van Chinese werknemers en bezoekers, is er een toename van onrust en criminele activiteiten. Bijna zeventig procent van de gearresteerden in de eerste zes maanden van 2018 waren Chinese burgers, veel meer dan andere onderdanen. Door een toenemende vraag uit China en Vietnam is Cambodja een belangrijk doorvoerpunt geworden voor de illegale handel in wilde dieren en planten. In december vorig jaar werd 3,2 ton Afrikaans ivoor in beslag genomen in de haven van Sihanoukville. Veel Chinese onderdanen die werken als pooiers en prostituees in de badplaats zijn gearresteerd evenals tijdens drugsinvallen in pubs. Volgens een nog niet bevestigd bericht hebben Chinese investeerders nu hun blik gericht op het nog ongerepte Koh Rong. Een ramp voor dit eiland op alle fronten als dit doorgaat.

Investeringen bedreigen de kusten van Cambodja

Identiteit Sihanoukville

Sihanoukville is een duidelijke waarschuwing voor alle andere investeringsbestemmingen langs de zogeheten zijderoute. Hoewel buitenlandse hulp en investeringen uit China ten goede kan komen aan ontvangende landen, die vaak dringend behoefte hebben aan investerings- en ontwikkelingshulp, kan dit proces ervoor zorgen dat een land zijn nationale identiteit en soevereiniteit verliest.

Lokale en provinciale autoriteiten en gemeenschappen, evenals andere belanghebbenden, moeten daarom meer zeggenschap hebben over hoe deze Chinese investeringen tot uiting komen. Zo niet dan zal gegarandeerd Cambodja veranderen in een gekolonialiseerd land met een voedingsbodem van weer een burgeroorlog. Want de overgrote meerderheid van de Cambodjaanse bevolking gaat dit op den duur niet pikken en zal in opstand komen. Iets wat de geschiedenis ons steeds weer leert. Keer op keer.

Bert Vos
Over Bert Vos 183 Artikelen
Bert Vos is journalist, tekst-producent en Azië-liefhebber. Hij woont in Amersfoort.

Geef als eerste een reactie

Geef een reactie

Uw e-mailadres wordt niet gepubliceerd.


*