Bart Kwantes is nog niet klaar met Cambodja

Bart Kwantes, Cambodja
Bart Kwantes reist zijn droom achterna

Dertig kilo bagage. Dat is alles wat hem nog rest wanneer Bart Kwantes (55) eind mei naar Cambodja emigreert. Waarbij hij zijn leven in Nederland vaarwel zegt en een totaal nieuwe fase ingaat. Vol uitdagingen en zonder enige twijfel over zijn missie in dit Zuidoost-Aziatische land. “Er is geen weg terug”, zegt hij op een zonovergoten terras onder de rook van het NS-station in Eindhoven. De huur is opgezegd, zijn wasmachine en fornuis zijn de deur uit, de rest volgt de komende dagen. Het aftellen is begonnen.

Zijn eerste kennismaking met Cambodja was in 2016 toen hij voor de eerste keer in Phnom Penh arriveerde en op het eilandje Koh Ta Kiev, back to basic zoals hij zegt, verbleef. “Ik wist niet eens of ik terug zou komen. Op de terugweg liet ik zelfs mijn reisgids in een guesthouse in Bangkok achter. Heeft iemand anders daar nog iets aan, bedacht ik mij.”

Liefde voor Cambodja

Maar bij thuiskomst overheerste het gevoel dat hij nog niet klaar was met dit land. “In juni 2017 ging ik voor de tweede keer. Een maand lang. Waar ik Cambodja en zijn inwoners op een andere manier heb leren kennen. In totaal ben ik er vier keer geweest, de laatste keer was november vorig jaar. Ook heb ik een zware trekking gemaakt. Echt een avontuur.”
Hij ervoer al snel een grote liefde voor het land en wist dat het er ooit eens van zou komen dat hij er ging wonen. Maar niet zo snel. Totdat hij een aanbod kreeg, twee maanden geleden, om in een nog op te starten project te participeren. “Ik besloot van de een op de andere dag dat ik zou gaan. Er is wat mij betreft geen: ‘ja, maar als’…”

Bart Kwantes, rotsklimmen

Rotsklimmen

Het project beslaat tien hectare grond net buiten de hoofdstad. “Daar heeft voorheen een steenfabriek gestaan. Er liggen nu twee lege zwembaden en er staat een verlaten restaurant dat we nieuw leven gaan inblazen.” Hij is gevraagd de supervisie te doen van een project waar natuur, mens en dier met elkaar in harmonie zijn en Cambodjanen aan het werk kunnen, legt hij uit. “Er worden sportieve activiteiten aangeboden zoals kajakken, rotsklimmen en abseilen, mijn hobby’s. En wij storten ons op het ontwikkelen van landbouw. De producten gaan we weer verkopen. Ook gaan wij onderwijs aan kansarme kinderen geven.”

De Brabander werd eerder dit jaar benaderd door een bevriende Amerikaan, Joel Fry, die al vijftien jaar in Cambodja woont. “Hij zocht voor een Cambodjaan, waar ik veel contact mee heb via e-mail en messenger, iemand met westerse ideeën, dito werkmentaliteit en die het geduld kan opbrengen om met Khmer te werken. Die persoon, dat ben jij, vond hij. Gezien mijn werkervaring, leidinggevende en manager bij diverse bedrijven en mijn laatste werkkring als begeleider in een Tbs-kliniek, denk ik dat ik daar wel geschikt voor ben.”
Alles moet vanaf het begin worden opgebouwd, beseft hij. De eerste periode heeft hij kost, inwoning en een basissalaris. “Ik ben er nog niet geweest en moet het van de informatie hebben die ik krijg. Daar vertrouw ik maar op. Waar ik ga wonen weet ik nog niet exact, maar ook daar zorgt men voor.”

Inside Cambodia

Bart Kwantes met zijn tuk-tuk-vrienden

Bart Kwantes is de beheerder van de facebookpagina Inside Cambodia. Met 4800 volgers. “Er is, gezien het aantal leden, veel behoefte aan zo’n pagina waar informatie wordt uitgewisseld, suggesties worden gedaan en veel gedeeld zowel in tekst als foto’s. Tuk-tuk-chauffeurs krijgen via Inside Cambodia de gelegenheid om zich te promoten. Ik heb onder deze mensen veel vrienden gemaakt. Ook heb ik op deze wijze veel kennis over Cambodja opgedaan. Ik ben wat dat betreft een soort van wandelende Lonely Planet Gids. Zo kan ik iemand helpen met de meest ingewikkelde routes. Over mijn facebookpagina ben ik zeer tevreden. Er is geen gedoe of sprake van vervelende discussies. Omdat ik straks druk ben met het project heb ik er nu twee moderators bij. Waarvan een Nederlander die de uitbater van J&R Waffle Bar is in Siem Reap. Want de pagina moet wel blijven doorgaan.”

Cambodja hulpprojecten

Het land kent veel hulpprojecten van Ngo’s en particulieren. “Wat ze doen is vaak een druppel op de gloeiende plaat. Maar veel druppels samen maken wel weer een plasje. Cambodja is corrupt, waar ook nog eens door het Rode Khmer regime en de nasleep ervan veel kennis, tot kookboeken aan toe, verloren is gegaan. Ik voel het verdriet van de Cambodjanen over wat hen is aangedaan. Maar er komt een nieuwe generatie op die wel naar school is geweest en er iets van wil maken. Er zijn ook meer protestbewegingen, vooral op het gebied van milieu. Helemaal nu Hun Sen concessies geeft aan Chinese investeerders en ontwikkelaars om te bouwen. In natuurparken, op eilanden en aan de kust.”

Sihanoukville

Door de bouwwoede is er niets meer over van de badplaats Sihanoukville beaamt Bart. “Daar ontwikkelt zich een nieuw Chinatown met casino’s en hotels. De criminaliteit is er ook explosief gestegen. De contrasten zijn daar groot. Je kunt een rij dure auto’s voorbij zien komen terwijl er aan de kant van de weg een man staat met slechts een been, misschien verloren in de oorlog, tijdens de Khmer Rouge periode of bij het werken op zijn rijstveld waar hij op een niet ontplofte landmijn is gestapt. De invloed van China neemt snel toe. Van de andere kant echter is het geld wel nodig om Cambodja te ontwikkelen en op te bouwen.”

First they killed my father

Bert Vos, Cambodja, Killing Fields, Reisverhaal
Pagode met schedels in Choeung Ek, Killing Fields. Foto: Bert Vos

Nog even en hij neemt afscheid van zijn leven in Nederland, zijn bejaarde ouders die achter hem staan en zijn zwarte poes die een goed thuis bij een vriendin heeft gevonden. Nog een laatste tip voor iedereen die naar Cambodja afreist. “Lees eerst het boek of zie de film ‘First they killed my father’. Doe je research. En als je daar bent ga dan eerste naar het voormalige Rode Khmer detentiecentrum Tuol Sleng en daarna naar Choeung Ek, een van de Killing Fields buiten Phnom Penh, om iets van het land en de mensen te begrijpen. Verdiep je erin, zou ik zeggen. Maar kom je alleen voor drank en feesten, blijf dan wat mij betreft gewoon weg uit ‘The Kingdom of Wonders’.”

Hij weet dat hij straks op die tien hectare maar een kleine bijdrage levert in het grote geheel. “Cambodja kun je niet in je eentje redden van armoede en onrecht. En dat moet je ook niet willen. Want dan ga je er zelf aan onderdoor.”

Bert Vos
Over Bert Vos 106 Artikelen
Bert Vos is journalist, tekstproducent, Azië-liefhebber, publicist en ZZP'er in Amersfoort.

5 Comments

  1. Geweldig Bart. Ik weet zeker dat het je daar gaat lukken. Alle beetjes helpen. Respect voor jou.
    Heel veel liefs.
    Mario en Marcelo

  2. Prachtig artikel, goed geschreven 👍 Superleuk om te lezen. Zelf ben ik zeer verheugd dat ik naar dit land ben geweest. Dankzij jouw goede informatie. Hopelijk zie ik je als ik weer naar Cambodja ga. 😊

    • Beste Hilde,
      Ik heb jouw bericht een beetje aangepast zodat het beter leesbaar is.
      Hoop dat je dit zo okay vindt.
      Gr. Bert Vos
      Redacteur Blauwe Paraplu

  3. Top-artikel Bart!
    Respect voor het feit dat jij je hart volgt.
    Alleen samen kunnen we ervoor zorgen dat onze mooie wereld een klein beetje beter wordt voor iedereen.
    Er is genoeg voor iedereen!
    liefs, Ans

Geef een reactie

Uw e-mailadres wordt niet gepubliceerd.


*